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Welwitschia mirabilis - La planta suculenta más extraña del mundo

Welwitschia mirabilis - La planta suculenta más extraña del mundo


Welwitschia mirabilis
la planta suculenta más extraña del mundo

Allí Welwitschia mirabilis es una planta que encontramos en el suroeste de África, en las zonas desérticas del Kalahari y Namib, entre Angola y Namibia. Es la única especie del orden Welwitschiales y la familia de Welwitschiaceae.

Es una gimnosperma (como las cicas, las Gingko biloba, cipreses y coníferas en general) y crece donde hay nieblas, a 25-120 km de la costa, en una franja de unos 1000 km, que va desde el río Kuiseb, en Namibia, hasta Moçamedes, en Angola.

Es una planta perenne con dos enormes hojas no caducas que sale por completo de los patrones de vida tradicionales de las plantas subdesérticas. Esto se debe a que no es una planta del desierto, sino que es una adaptación increíble de un árbol forestal a un clima árido..

Allí Welwitschia mirabilis pertenece a un grupo de plantas muy antiguas que tuvieron su máxima difusión hace 135-205 millones de años, cuando los desiertos eran selvas tropicales. Se pueden considerar a todos los efectos los últimos árboles de un bosque prehistórico..

Fue descubierto por primera vez por Friedrich Martin Joseph Welwitsch (de ahí el nombre), un médico y naturalista austriaco que descubrió el Welwitschia, cerca de Cabo Negro en Angola, el 3 de septiembre de 1859.

Charles Darvin lo llamó el ornitorrinco del reino vegetal (nota 1).

Tiene un tallo muy corto y masivo y dos hojas enormes en forma de cinta que viven toda su vida y crecen deshilachadas en contacto con el abrasador suelo del desierto.

La Welwitschia mirabilis crecen sin parar, 10-20 cm por año. Teóricamente podrían alcanzar un metro y medio de ancho y una longitud indefinida, pero en su continuo movimiento las puntas, tocando el suelo, se queman y luego se deshilachan y con el tiempo se rompen en muchas tiras a lo largo de las costillas, hojas que crecen perpetuamente. ¡Un tejido meristemático produce continuamente nuevas células y en su larga vida esta planta produce al menos 1000 m2 de hojas!

Cada individuo puede vivir hasta 2000 años.

Las hojas del Welwitschia mirabilis son duros, coriáceos, carecen de la capa cerosa típica de muchas plantas del desierto y ofrecen al sol una superficie enorme, como si la planta abundara en agua.

En cuanto a los estomas, se podría pensar que tenemos muy pocos, pensando en las pérdidas relacionadas con la fotosíntesis en el desierto. Por el contrario, cuentan más de 250 por mm2, en ambos lados, más que la mayoría de las plantas. Un recuerdo, quizás, de la vida pasada, hace millones de años, en las selvas tropicales. Se cree que han mantenido esta característica porque cuantos más estomas hay, más agua pueden absorber por la mañana. Luego, durante el día, cuando el aire se vuelve muy caliente y seco, los estomas se cierran. De hecho el Welwitschia mirabilis adopta el metabolismo CAM (Metabolismo del ácido crasuláceo), descubierto por primera vez en un grupo de suculentas, el Crasuláceas. En la práctica, la planta abre sus estomas por la noche o al amanecer, cuando hace frío y el dióxido de carbono puede entrar sin que el viento y el calor le quiten demasiada agua. El CO2 se retiene en los ácidos orgánicos y posteriormente se transforma con el sol en azúcares y almidones. ¡Increíble!

Son plantas dioicas, es decir, hay plantas que solo tienen flores femeninas y plantas que solo dan flores masculinas.

En cuanto a la polinización, esta se confía al viento, pero en la práctica un insecto, el Probergrothius sexpunctatus, que vive casi en simbiosis con el Welwitschia mirabilis. Pasa la mayor parte de su vida chupando piñas hembras y favoreciendo su infección por hongos microscópicos, contribuyendo así a que de las teóricas 10.000-20.000 semillas por planta, sólo se salven 20-200 por año. Las semillas, una vez formadas, no se alejan mucho de la planta madre, sino que caen cerca de ella. Sin embargo, dado que los recursos hídricos y alimentarios son muy escasos, las plantas jóvenes no compiten con la planta madre y se organizan para crecer a cierta distancia. De hecho las semillas están cubiertas de potentes inhibidores germinativos (para eliminarlas se necesitan al menos 25 mm de lluvia, continua o concentrada en 2-3 días) y el Probergrothius sexpunctatus, provocando la muerte y caída de la mayoría de las semillas, casi todas se disuelven en la base de la planta madre. En definitiva, el suelo circundante se empapa con sustancias antigerminativas y de esta forma es imposible el nacimiento de otras plantas y solo se salvarán las semillas que se hayan caído de la planta madre.


Nota 2

La polinización tiene lugar entre noviembre y marzo. Después de lo cual los conos femeninos se hinchan, las escamas suben y las semillas son dispersadas por el viento. Las semillas, ricas en proteínas y carbohidratos, son extremadamente higroscópicas y pueden esperar hasta 3 años para germinar, esperando que las condiciones ambientales lo permitan.

Las raices del Welwitschia mirabilis se extienden varios metros en el suelo y son tan profundos como el ancho de la planta. Desempeñan una importante función de reserva y absorben, con sus ramificaciones laterales, el agua que se filtra al subsuelo. También se ha observado que las enormes raíces en forma de zanahoria emiten sustancias tóxicas al suelo.

En resumen ... estamos ante una gran obra maestra de la naturaleza.

Nota
1. El ornitorrinco se considera una mezcla de pato, castor, nutria y escorpión: el pato por el pico y las patas palmeadas, el castor por la cola y la nutria por el cuerpo y el pelaje. El escorpión porque los machos también son venenosos. En los talones de las patas traseras tienen espolones punzantes que pueden usar para atacar a cualquier enemigo con veneno La reproducción del ornitorrinco es casi única. Es uno de los dos únicos mamíferos que ponen huevos (el otro es el equidna).

2. Imagen con licencia Creative Commons Attribution-Share Alike 3.0 Unported de Bries

Fuentes bibliográficas en línea: Enciclopedia de la naturaleza de Monano


Video: Welwitschia mirabilis